Claes Oldenburg, Washes, 1965
Claes Oldenburg, Washes, 1965

Télécharger : Script et déroulé de Washes par Claes Oldenburg in The Tulane Drama Review Vol 10, N°2, Winter 1965 (pdf)
Télécharger : Fais-moi des choses aquatiques, Al Roon’s Club, N.Y. (pdf), histoire du happening Washes par Georgia René-Worms

Programme de Washes, Claes Oldenburg 1965

Texte à propos de Washes par Claes Oldenburg, 1966

Claes Oldenburg, Washes, 1965I wanted to do a piece in a swimming pool and the title suggested itself — « Washes ».
Then the problem was to find a swimming pool and to get the thing in motion. It took a long time to find a swimming pool. Finally Alan Solomon located the pool of Al Roon’s Health Club, and that became a reality. I enrolled for classes there, and I went there and I laid around the pool, I swam, I tried all the services, I was massaged, and aIl the time I was Just studying the possibilities of the place for a happening.
I did a lot more writing and a lot more feeling in the pool, sitting around and taking it in. And the next step is people for the happening. Like the place, they suggest very much what’s going to happen.
There are usually many volunteers, and I don’t turn anyone down , which gets me into trouble because my cast are usually too large.
My procedure is that I meet the people one night, then the second night I invent things for them to do, and the third night I kind of cut away the things that didn’t work the second night, and on the fourth night I have a run-through of the things that did work, and then cornes the fina I piece.


Washes Claes Oldenburg, Washes, 1965It was really a color piece ; it was a painting-type piece. Many of my pieces are more like dance or more like theatre, but this was a piece in which the visual was very important, like a painting. The most important element was the green water. And ‘Washes’ of course was reference to ‘water colors’. So everything that was done was done mostly for a color effect, though there was a dance element, and the dance was shaped by the obstacle of the water you can only move so fast in the water. It creates a certain kind of dance. Just as in « Moveyhouse » the way you can walk across seats carrying a bike creates another kind of dance.
The best way to have seen this happening would have been from above, because the pool became equal in my mind to a canvas : a large rectangular canvas into which I could place one thing after another until I had an enormous panorama of things floating in the pool. It started with the pool absolutely still ; Just green water, and a little red light floating in the middle of it. Then gradually there was more and more and more matter introduced into the pool. At the end it was very full of people and of objects–there was a chair floating around, and there were pieces of clothing floating around, and newspapers–it was like Coney Island beach or a flood, and lots of color.


Washes Claes Oldenburg, Washes, 1965Témoignage de Billy Name qui assista au Happening en compagnie de Andy Warhol

Andy Warhol attended Washes, accompanied by Factory photographer Billy Name who also took pictures of the event:
Billy Name: « An Oldenburg happening is something that no one in the art world would miss at that time. It was actually a post-happenings period event, so less grungy and more upper class, being in a commercial setting, the Al Roon Health Club.  So naturally you would find Jane Holzer and the upper east side crowd attending. David Whitney was for Andy Warhol what you might call an ‘art buddy’.  He was a happy, good-looking art world playboy and had the best connections (partnered with Philip Johnson). I knew Claes well from pre-factory downtown happenings and his art ‘store’ and ‘Ray Gun factory’, and so I accompanied Andy to the site, with my camera. Although all the ‘happenings events’ had been sketchily pre-planned, the crowd that turned out (around the very large swimming pool) was so large that it was difficult to maneuver and everything seemed to happen very haphazardly, more like a private party where people jumped into the pool fully clothed just for fun. It was ritzy and glitzy with the hoi polloi of the day. Andy took it all in with smiles and ‘oh, hi’s’, and David was at his prime clowning around and showing off. A great memory from a great time. »Vue du bâtiment qui abrite le Al Roon's Health Club, 73rd street, New York

Allan Kaprow, Household, 1964, photographie Sol Goldberg
Susan Sontag, Les « Happenings», art des confrontations radicales, 1962


Une forme nouvelle de spectacle, de caractère encore ésotérique, a fait récemment son apparition à New York. Il s’agit, à première vue, d’un composé de présentation artistique et de représentation théâtrale, qui a reçu ce nom modeste et quelque peu ironique de « Happenings » ( choses qui arrivent ). La présentation a lieu dans des ateliers, des galeries de peinture, des arrière-cours, de petites salles de spectacle, et le nombre des spectateurs varie, en moyenne, de trente à une centaine de personnes. Pour décrire un « Happening », à l’intention de ceux qui n’en ont jamais vu, mieux vaut procéder d’une manière négative, en insistant sur ce qu’il n’est pas. Le « Happening » ne se déroule pas sur une scène conventionnelle, mais dans un emplacement étroit, tout encombré d’objets, et que l’on peut créer, utiliser, aménager, ou approprier à toutes fins utiles. Dans ce cadre, un certain nombre de participants – ce ne sont pas des acteurs – se déplacent et gesticulent, se livrent à une sorte de cacophonie concertée, en maniant divers objets, accompagnée ( parfois ) de paroles, de cris, de sons d’instruments de musique, de jeux de lumière et d’émissions de bouffées odorantes. Le « Happening » ne comporte pas d’intrigue, bien qu’il y ait une action, ou plutôt une série d’actes et d’événements. On y évite en outre l’utilisation du discours sous sa · forme logique, mais on peut y entendre des expressions comme « Au secours! » « Voglio un bicchiere di acqua », « Aime-moi », « La voiture », « Un, deux, trois … » Le langage est simplifié, condensé par brusques oppositions ( les mots que l’on est absolument contraint de prononcer ) et qui tombent dans le vide, du fait qu’il n’y a pas d’entente entre les interprètes du « Happening ».

Susan Sontag, 1962

Texte complet in L’œuvre parle, éditions Christian Bourgois, Paris, 2010, pp. 401-420 – site de l’éditeur

Affiche Water Whistle par Claes Oldenburg
Max Neuhaus, Water Whistle Series, 70’s

Affiche de Water Whistle, visuel par Claes Oldenburg

In the early seventies Neuhaus realized a series of now famous sound works in water. Each of these drawings represents one of these works. They show the configurations of the sound sources in the three-dimensional space of each body of water. As the series has a constant scale throughout, the relative size of the image on the paper from drawing to drawing reflects the relationships between sizes and shapes of the bodies of water from work to work. An example of these drawings, all of which are composed in the same form, is shown in « Max Neuhaus: Sound Works, vol. II » (Ostfildern: Cantz, 1994), page 21.



Water Whistle Series, by Max Neuhaus

These event/installations were done in water and mark the beginning of my transition from working in concert halls to making site-specific sound works. The basis for the series was the exploration of the new sound world offered by our different sense of hearing in water. The first was realized in 1971 after I’d been living on the water for a year. I had not yet established the idea that a sound work could be done in the form of an installation. I was commissioned by New York University to make an event. I thought if I insisted that it last all night it would be clear that it was not a performance but something where people could come and go. Most stayed from the beginning to the end, though; the traditions of contemporary music die hard.

Projection of underwater shape with sound source location, Water Whistle XVI, 1983, © Max NeuhausQuite a wonderful thing happened accidentally during the work. The overflow drains for the pool had somehow been shut off. The sound being produced by the running water through the whistles added enough water after the first six hours to escape from the pool and start to invade the basement. What was dry land became submerged with ‘sound’. These works were realized in public and university swimming pools in the United States and Canada from 1971 through 1974. I built each aural topography on site using the acoustic formed by each pool’s different underwater shape as the work’s foundation. The sound sources were hydraulic: a network of hoses fed water through a configuration of whistle-like devices, each enclosed in a reflector. The water pressure in the hoses caused them to flex constantly, reorienting each sound source independently. This formed a shifting sound texture which varied according to the listener’s position in the pool.

Plus d’informations sur le site officiel de Max Neuhaus


Piscine cassée
À propos des piscines, Francis Naves, 1973

Si l’on considère le plan général où nous nous mouvons, plan supposé plan et sans aspérités appréciables (trébucher résulte de l’amorce sournoise d’une troisième dimension qui n’ose pas dire son nom), deux obstacles considérables peuvent surgir devant nos pas, l’un positif, l’autre négatif. Le mur soudain dressé sur notre chemin appartient à la première catégorie, la piscine en creux à la seconde. Les catégories intermédiaires, plan incliné et escalier, plan horizontal automouvant (type correspondance Châtelet) doivent être provisoirement négligées. Quant au mur, sa frontalité renommée a, depuis Léonard, été reconnue par des myriades de lépidoptères aux antennes frémissantes. Reste la rupture du plan horizontal par soustraction de matière et non plus par addition. On pense aux soustractions naturelles par érosion (cas des cours d’eau), aux soustractions artificielles combinées parfois d’érosion naturelle (fossés), au cas particulièrement ambigu des trottoirs dont on ne sait s’ils sont ajoutés au plan générai ou si c’est au contraire la chaussée qui en est retranchée, ou au problème particulier des déblais-remblais de chemin de fer et d’autoroute. Tout ceci doit être écarté comme manquant autant de franchise que l’Himalaya lui-même ou les grands fonds marins corollaires avec leur hésitation continuelle à choisir leur camp. Qu’il y ait des multitudes d’obliques et une seule horizontale, celle de l’eau, une seule verticale, celle du fil à plomb, est une constatation qui ne doit pas cesser de nous surprendre et pour laquelle nous sommes en droit d’exiger une explication.

Éliminées donc ces déclivités semeuses de doute, il faut se rabattre sur la main du maçon, seul dispensateur (avec certains cristaux naturels) des miraculeux 90°, nombre aussi parfaitement arbitraire et délibérément magique que le 24 des heures, le 21 de la majorité, le 7 de la semaine et du mandat présidentiel, nombre au-delà duquel, en deça duquel il n’y a plus que l’obscure mêlée des angles sans nom, à peine égayée par la tentative démente de créer un angle plat.

Bien sûr, selon ce critère, tous les cours d’eau ne sont pas négligeables puisque le cas du canal présente un intérêt certain. L’inconvénient du canal, c’est sa longueur qui empêche de l’appréhender dans sa totalité : l’une des trois dimensions paraît y être devenue folle, le contraignant à se situer essentiellement hors du champ pour tout observateur non spatial. De plus, ses rives sont souvent dégradées par suite de l’introduction d’une dimension « temps », problème qui doit être étudié à part. Le débouché du canal du Midi dans l’étang de Thau est particulièrement instructif à cet égard.

La piscine a pour elle sa relative jeunesse et il est encore rare d’en trouver qui soient à ce point délaissées et victimes de l’entropie que leurs rives tendent à se rejoindre. Elle a surtout l’avantage décisif de se trouver dans un espace raisonnable où n’intervient pas la rotondité de la terre. Cas particulier du canal, qu’on aurait tronqué pour le rendre plus maniable, elle ne peut évidemment rendre les mêmes services, ce qui ne l’empêche pas d’ouvrir un champ inépuisable aux rêveries du nageur solitaire.

Il y a des piscines en creux et d’autres en relief, moins coûteuses ; par les hivers très rigoureux ces dernières peuvent être retournées comme des flans.

Il y a des piscines ouvertes et des piscines couvertes, avec la triste catégorie intermédiaire des piscines à toit ouvrant comme ce cinéma de la rue d’Odessa dont le toit en été coulissait, laissant apparaître des constellations décevantes, moins féériques qu’au Rex, moins wagnériennes qu’au Palais de la Découverte.

Il y a des piscines chauffées et d’autres qui ne le sont pas, où il faut garder son manteau en hiver.

Il y a des piscines dont l’eau est si biologique qu’il faut écarter les nénuphars avant de plonger : plus une eau recèle de vie, moins elle est propice à l’homme.

Il y a des piscines étymologiques où évoluent des carpes séculaires provenant de Fontainebleau. D’autres abritent des truites, plus vendables mais aussi peu savoureuses. Ne jamais filtrer l’eau des poissons, c’est une recommandation importante, et encore moins la distiller.

Il y a des piscines modernes et même contemporaines, d’autres sont pré-colombiennes, Louis XVI ou Louis XIV seulement (et d’une sobriété classique), d’autres exténuent inutilement des cariatides, d’autres adoptent la forme du cœur ou celle du haricot, d’autres sont rustiques avec poutres apparentes.

Il y a des piscines vides et des piscines pleines. Les piscines vides sont en fait plus dangereuses que les pleines. Plus d’un y est tombé durement, la nuit, par mégarde. En outre, vider la piscine en hiver est une erreur : la pression de la nappe phréatique, toujours aux aguets, a tôt fait de la soulever, de la craqueler, de la rendre inutilisable. Pleine, elle doit être munie de boudins flottants qui absorbent l’expansion de la glace éventuelle. Il est déconseillé d’utiliser à cette fin des fagots de branchage, plus champêtres mais qui attirent la vermine.

Il n’y avait pas de piscine à Versailles puisque le grand canal n’a jamais servi qu’à des naumachies, tandis qu’il y a une piscine chez M. Marcel Dassault qui s’est fait bâtir une copie du petit Trianon.

Il y a des piscines publiques et des piscines privées. Les piscines privées sont dissimulées aux regards par des haies de Taxus Baccatum et de Prunus Pissardii. On peut aussi entrelacer des érables Negundo.

Il y a des piscines qui méritent à peine ce nom, d’autres qui sont olympiques et où le traitement des remous a été particulièrement soigné par des spécialistes de Neyrpic. Il y a des piscines de salon qui sont présentées au Salon de la Piscine. Il y a des piscines bleues, d’autres d’une autre couleur. Le vert, malgré son aquacité, est à écarter, il véhiculerait une connotation d’algues, qui sont la plaie des piscines, la preuve visqueuse d’un échec de la filtration, du détraquement diatoméen. Remarque : une piscine blanche ne sera pas blanche mais légèrement bleutée même si le ciel ne l’est pas. Il y a des piscines d’eau douce et d’autres d’eau de mer, qui posent quelques problèmes de tuyauterie.

Il y a des piscines anti-sismiques en élastomères de silicone.

Il y a des piscines marmoréennes, d’autres revêtues de carreaux 2 x 2 de Villeroy et Bosch, d’autres modestement enduites d’une peinture hydrofuge très résistante mais qu’il faut quand même refaire au bout de trois ans, ce qui coûte finalement aussi cher que le carrelage : c’est une économie qui n’en est pas une.


In revue Opus International, avril 1973, n°43, pp. 46 – 49. Photographies D.R.

Bruce McLean
Bruce McLean, 1983

Bruce McLean, Breaks on the Bridge, 1983
Performance avec les Whickam Synchronettes – une équipe de natation synchronisée locale dans la piscine Elswick